Epsilon Aurigae: il mistero continua

Posted on aprile 8, 2010

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Utilizzando uno strumento sviluppato presso l’Università del Michigan, gli scienziati hanno ripreso in primo piano le immagini di Epsilon Aurigae nel corso della sua eclissi, che avviene ogni 27 anni. “Primo piano”, in questo caso è un termine relativo, ma le immagini ingrandiscono sufficientemente a dimostrare l’ombra della  forma dell’oggetto bruno.

“Vedere per credere”, ha detto John Monnier, professore associato presso il Dipartimento di Astronomia UM che è un autore dell’articolo sui risultati della ricerca pubblicata nell’edizione dell’8 aprile di Nature. I ricercatori coinvolti sono della University of Denver e della Georgia State University.

Epsilon Aurigae è la quinta stella più brillante dell’emisfero settentrionale. Per oltre 175 anni, gli astronomi hanno saputo che qualcosa la occultava, data la sua massa. Essi hanno inoltre notato il suo tuffo di luminosità per più di un anno di alcuni decenni. Si supponeva che si trattasse di un sistema binario in cui un compagno era invisibile. Ma che tipo di oggetto potrebbe essere?
 
Siccome gli astronomi non avevano osservato la sua luce, la teoria prevalente è che fosse una stella più piccola orbitante al bordo da un disco denso di polvere la cui orbita deve essere esattamente sullo stesso piano dell’orbita oggetto scuro attorno alla stella più brillante, e tutto questo doveva essere presente nello stesso piano di osservazione della Terra. Si tratterebbe di un allineamento improbabile, ma sembra dimostrato dalle osservazioni.
Le nuove immagini mostrano che una nube geometricamente sottile, scura, densa, ma parzialmente traslucida potrebbe passare davanti ad Epsilon Aurigae. “Questo dimostra veramente che il paradigma di base è stato giusto, nonostante le basse probabilità”, ha detto Monnier. “Non si conosce nessun altro sistema come questo. Per di più, sembra di essere in una fase rara della vita stellare ed è molto vicino a noi.’ Un caso stremamente fortuito. “

Il disco appare molto più piatto rispetto ai dati del Telescopio Spaziale Spitzer, ha detto Monnier. “E ‘piatta come una frittella”. Monnier ha portato alla creazione dell’Infra-Red Michigan Combiner (MIRC), strumento che è stato utilizzato per la produzione di queste immagini. MIRC utilizza un processo chiamato “interferometria” per combinare la luce che entra in quattro telescopi a matrice CHARA presso la Georgia State University e la amplifica in modo che essa sembri giungere attraverso un dispositivo 100 volte più grande del telescopio spaziale Hubble. MIRC permesso agli astronomi di vedere la forma e le caratteristiche superficiali di stelle per la prima volta. In precedenza, le stelle erano semplici punti di luce, anche con i telescopi più potenti.

“L’interferometria ha ripreso immagini ad alta risoluzione di oggetti distanti”, ha detto Fabien Baron, un ricercatore post-dottorato presso il Dipartimento di Astronomia che hanno contribuito con le immagini in questo studio. “E ‘molto probabilmente risolverà molti misteri, ma anche molti solleverà nuove domande”.

a cura di Arthur McPaul
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